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Social neuroendocrinology: Neurobiology and biopsychology of social relationships and health




Our research group focuses on the influence of social relationships on mental and physical health, with an emphasis on the neurosciences and neuroendocrinological methods. We are interested in, how hormones (e.g. oxytocin, sex hormones) can influence social behavior, such as couple interaction and - on the other hand - how social behavior influences biological parameters (e.g. endogenous hormone levels, corticosteroids, neurophysiology) and subjective experiences.

These interests guide our research with healthy study participants and clinical groups.

Neural correlates of couple interaction*

In cooperation with the Department of Clinical Psychology (Head: Peter Kirsch, Ph.D.) of the Central Institute of Mental Health in Mannheim (ZI Mannheim), we investigate the neurophysiological reactions of both partners during instructed standardized emotional dyadic interaction. Our focus is on the synchronization of physiological processes and the influence of relationship characteristics.

Running: seit Januar 2015
Head of project: Beate Ditzen
Contact person: Monika Eckstein

*in Kooperation mit dem Zentralinstitut für seelische Gesundheit, Mannheim.

Neurobiologische Mechanismen von sozialem Sicherheitslernen

Als Menschen sind wir ständig damit beschäftigt unsere Umgebung zu beobachten um uns vor potentieller Gefahr zu schützen. Dabei ist soziale Information besonders wichtig um adäquat zu reagieren. Hierbei sprechen wir jedoch nicht nur vom Lernen von Furcht, sondern auch von Erlernen der Sicherheitssignale, welche Furcht inhibieren. Unsere bisherige Forschung im Bereich sozialer Kognition und Lernen deutet darauf hin, dass sowohl das Neuropetid Oxytocin (OXT) allein, als auch in Interaktion mit den Geschlechtshormonen Testosteron (TE) und Estradiol (E2) eine zentrale Rolle bei Angst in sozialem Kontext spielt. Basierend auf dieser Grundlage wird in der Studie der interaktionelle Einfluss von OXT und den Geschlechtshormonen auf das Lernen von sozialen und nicht-sozialen Sicherheitsstimuli näher untersucht.

Laufzeit: seit Januar 2018
Leitung: Beate Ditzen
Ansprechpartner: Monika Eckstein; Ekaterina Schneider
Förderung: Friedrich-Fischer-Nachlass

The effects of a cognitively-based compassion training on health and social interaction in depressed patients and their partners

(Mechanisms and interventions in Major Depression)

Affective disorders - in particular major depression – are among the most prevalent mental disorders which accounts for their relevance to the public health system. This project focuses on perceptual processes during social interaction in depression covering the field of clinical diagnostics, therapy and evaluation research. In particular chronic depression reduces the ability for empathy and compassion, cognitive perspective taking and increases self-focusing. Neurobiological findings indicate changes in endocrine, physiological and immunological parameters of the stress response, as well as reduced activation of reward-related CNS mechanisms during the processing of social stimuli. 
Combining established and new methodological approaches a clinical sample with depressive patients and their significant partners will be compared with healthy control couples during a standardized positive social interaction task (cross-sectional design) as well as before and after an intervention in the depressed couples (longitudinal design).

 

Thus our approach is twofold:
Firstly, we will evaluate the correlation of attention-related processes (measured by real-time documentation of eye movements i.e. eye-tracking) between depressive patients and their significant partner and healthy control couples during a standardized positive interaction task in the laboratory setting. This control group design allows for comparisons of possible deficits with regard to interaction and communication skills between the clinical sample and healthy couples. The social interaction will be additionally characterized by stress biometrics with the aim to identify potential biopsychophysiological mediators (case-control study).

Secondly, we will analyze the effect on couples’ positive interaction behavior and stress biometrics as well as effectiveness of a 10-week compassion training program (Cognitively Based Compassion-Training / CBC-Training, a program of Emory University, Atlanta, GA, USA) on biopsychophysiological mediators  such as endocrine, immune and peripherphysiological parameters using a randomized-controlled trial design. These include eye-tracking, heart rate, cortisol and video based interaction analysis as well as self and external assessments.
The CBC-Training will be complemented by couple, systemic, cognitive-behavioral and interpersonal therapeutic approaches. The effectiveness of the training will be evaluated via the individual changes in stress biometrics and in comparison to the control group (TAU).
The aim is to authenticate the effectiveness of a compassion based group intervention for couples.
It will be tested if an additional group intervention might have further benefits in the treatment of depression due to positive effects on social interaction skills.

Running: since January 2016
Head of Project: Corina Aguilar-Raab, Marc Jarczok, Marco Warth and Beate Ditzen
Contact persons: Corina Aguilar-Raab, Marc Jarczok, Marco Warth and Friederike Winter
Student research assistants: Alin Kircher, Lena Würth, Stefanie Rahn

GARNOPA: German-Australian Research Network on Oxytocin, Pain, and Attachment (01DR17021)

Die GARNOPA Arbeitsgruppe besteht aus Forschern und Klinikern im Themenbereich Oxytocin, Schmerz und Bindung aus Heidelberg und Brisbane, Australien. Im Rahmen des GARNOPA Projektes sollen die bereits etablierten Beziehungen vertieft und ein formal strukturiertes und reibungslos funktionierendes internationale Infrastruktur-Netzwerk aufgebaut werden.

Zur Unterstützung dieser Aktivitäten wird zum einen in Heidelberg ein Enzymimmunoassay (ELISA) zur Bestimmung der Oxytocinkonzentration im Blutplasma als eine valide Nachweismethode etabliert und für die Analyse internationaler Proben zu Verfügung gestellt (GARNOPA-Lab). Zum anderen wird das in Heidelberg entwickelte bindungs- und mentalisierungsorientierte Therapiemanual für chronische Schmerzpatienten in die australische Schmerztherapie integriert (GARNOPA-Therapiemanual). Um einen sicheren Austausch und Datentransfer sowie eine langfristige Kooperation über die gemeinsame Arbeit an Dokumenten zu gewährleisten wird eine IT-Plattform entwickelt (GARNOPA-IT).

Laufzeit: seit September 2017
Leitung: Beate Ditzen
Ansprechpartner: Ann-Christin Pfeifer, Ekaterina Schneider
Gefördert durch: BMBF-Förderprogramm zur Etablierung gemeinsamer Forschungspräsenzen mit Partnern im Asiatisch-Pazifischen Forschungsraum (APRA)

Sozialer Einfluss auf akute und chronische Schmerzen bei Frauen

Menstruationsschmerzen sind weit verbreitet: Die meisten Frauen erleben während Ihrer Menstruation zeitweise stärkere oder schwächere Schmerzen. Schätzungsweise 5 - 15% aller Frauen haben Endometriose, eine häufige gynäkologische Erkrankung, die oft mit Schmerzen verbunden ist. Die Studie untersucht Personen mit und ohne Endometriose und deren Partner_innen. Per fMRT und EMA sollen das Schmerzempfinden dieser Menschen in Abhängigkeit von Stress, Hormonlevel und sozialen Interaktionen untersucht werden. Dies geschieht in Zusammenarbeit mit der Abteilung für Gynäkologische Endokrinologie und Fertilitätsstörungen der Frauenklinik des Universitätsklinikums Heidelberg.

Laufzeit: 2019-2023
Leitung: Beate Ditzen
Ansprechpartner: Monika Eckstein, Maren Schick, Katharina van Stein
Gefördert durch: DFG (SFB 1158)